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Joseph Pilates est né en 1880 en Allemagne. Enfant rachitique, souffrant d'asthme et de rhumatisme articulaire aigu, il a consacré toute sa vie à améliorer sa résistance physique. Durant sa jeunesse, il a pratiqué avec succès la gymnastique, la musculation, la plongée et le ski. Dès l'âge de 14 ans, il était suffisamment musclé pour poser pour des planches anatomiques.

En 1912, il s'installe en Angleterre, où il devient boxeur puis artiste de cirque et enseigne les techniques d'autodéfense aux détectives anglais. Lorsque la première guerre mondiale éclate deux ans plus tard, il est interné avec d'autres Allemands dans le camp de Lancaster, puis sur l'île de Man. Il y devient infirmier et enseigne aux autres prisonniers les concepts et les exercices qu’il a conçus lui-même pendant 20 ans d’études. Aucun d'entre eux ne succombe à l'épidémie de grippe qui tue des milliers de personnes en 1918 en Angleterre.

 Après la guerre, il poursuit son programme d'entraînement à Hambourg et affine sa méthode auprès des forces de police de la ville. En 1926, déçu de sa collaboration avec l'armée allemande, il émigre aux Etats-Unis. Pendant le voyage, il rencontre sa future femme Clara. Le couple crée un studio à New York où ils enseignent ce qu’ils appelaient « Contrology » - le contrôle du corps et de l’esprit. Joseph Pilates et sa femme ont personnellement dirigé l'entraînement de leurs clients au studio jusqu’aux années 60.


La méthode était particulièrement appréciée dans le monde de la danse
. Des danseurs célèbres tels que Martha Graham et George Balanchine sont devenus des adeptes et lui ont confié leurs propres élèves.

Joseph Pilates est mort en 1967, à l'âge de 87 ans. Sa méthode et ses exercices sont aujourd'hui utilisés dans le monde entier par les compagnies de danse, les troupes de théâtre, les élèves des écoles du spectacle, les sportifs professionnels et amateurs et les personnes soucieuses de leur santé.
Les exercices rencontrent une popularité croissante auprès du grand public, ce qui est démontré par l’apparition des cours de Pilates dans des clubs de remise en forme.

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